La directora de «A Beautiful Day in the Neighborhood», Marielle Heller, no quería que Tom Hanks usara prótesis al interpretar a Fred Rogers en el biopic, que se inspiró en el artículo de Esquire «Can You Say … Héroe?» por Tom Junod (interpretado por Matthew Rhys como un personaje llamado Lloyd Vogel). Heller sintió que tales medidas crearían una barrera entre el público y la actuación. Hanks, por ejemplo, estaba feliz de oír eso.

«Para canalizar al señor Rogers, tenía varias preguntas para Mari», dice Hanks. «Preguntas que incluyen cómo quieres que se vea y se sienta tu película en el cuerpo del señor Rogers? ¿Vamos a hacer CGI? ¿Vamos a tener muchos gráficos para convertirme en él, lo cual es posible porque no soy tan flaco como el señor Rogers, ya sabes? ¿Vamos a hacer platos dentales? Dijo que vamos a hacer una peluca, y vamos a hacer algunas cejas, y eso va a ser todo. Dije fabuloso.

Conseguir que el actor se pareciera lo suficiente como el icónico presentador de televisión infantil, de una manera creíble pero no exada, fue un acto de equilibrio para el cual el director reclutó a la maquilladora Ma Kalaadevi Ananda, el diseñador de vestuario Arjun Bhasin (ambos colaboraron con Heller en «Can ¿Alguna vez me perdonas?») y el diseñador de cabello Tony Ward («The Beguiled»).

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Ananda, que se formó como pintora antes de pasar al cine y la televisión, se centró en los atributos clave del presentador de televisión. «La autenticidad y simplicidad de Fred Rogers como persona tuvo que ser llevada a cabo en la transformación de Tom en Fred», dice. Su proceso fue dibujar aspectos definitorios de la cara de Rogers de una foto en una pintura de lienzo de Hanks. «Usando sólo color, yo podía adelgazar la cara de Tom y su nariz. Hice su tono de piel más claro y añadí una hendidura en su barbilla. También acentué una frente surcada y le añadí color a los labios».

Las cejas de Rogers tenían características únicas que Ananda se esforzaba por capturar: tenían un ángulo recto en cada extremo, como los comienzos de un giro en U, y los pelos iban en todas direcciones. Ananda dice: «Tenían que ser retorcidos para los primerplanos con un poco de goma de mascar en un cepillo fino y un sutil barrido direccional.»

Para el look característico de Mister Rogers —sus cárdigans de colores brillantes, zapatos de lona azul, pajarita y mocasines de centavo—, Bhasin y Heller estaban obsesionados con los detalles que lo hacían tan específico. Miraron lo que le gustaba usar en vacaciones, el color de sus trajes de pijama, el ajuste de sus trajes de baño; todo estaba allí en fotografías y en película. Dado que el mundo de «Mister Rogers’ Neighborhood» es tan familiar para tanta gente, fue crucial hacerlo justicia absoluta, «recrear estos personajes icónicos y caprichosos para que se vean y sientan la forma en que están impresos en los recuerdos de la gente», dice Bhasin.

«Los primeros suéteres de Fred Rogers fueron hechos por su madre», continúa, «y posteriormente, durante los casi 900 episodios de la serie, llevaba varios cárdigans de diferentes colores, tanto hechos a mano como a máquina. Era muy importante para mí tenerlos tejidas a mano y lucir usadas, ligeramente sin forma y bien gastadas. Tejimos los hilos para ver los colores exactos y hicimos todos sus suéteres hechos a mano en Nueva York por un tejedor muy talentoso llamado Yasemin. Había tanta nostalgia y emoción sobre la llegada del primer suéter rojo, realmente teníamos algo icónico en nuestras manos».

Los elementos de vestuario ayudaron a Hanks en su interpretación.

«Mari quería que el señor Rogers pasara por la lente», dice. «No fue una imitación puntual, ni fue un lugar físico. Te pones esa ropa con los zapatos azules, y empiezas a caminar como el señor Rogers. Luego está el lenguaje corporal. Para mí,
todo se unió cuando frené en mi yo natural y se desaceleró. Esa fue la parte más difícil del señor Rogers, más despacio. Es encontrar ese tempo y cadencia».